欧洲专利异议程序
发布日期:
2021-01-14

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欧洲专利异议程序

(一)程序开启

异议程序在异议人向欧洲专利局递交书面请求并缴费之后即开始,但是欧洲专利局的异议程序并不当然影响系争专利进入各欧洲专利公约缔约国后的权利,如在缔约国国内,以系争专利提起侵权诉讼。但是异议程序的进行,亦可能影响系争专利在各缔约国国内被提起专利无效之诉,如德国会因异议期尚未届满或异议程序尚未终结而驳回系争专利在德国法院提起的专利无效之诉。

(二)异议小组

欧洲专利的异议程序由欧洲专利局下的异议小组(opposition division)所审查。该小组由三位技术审查人员组成。其中两位必须是未曾参与过系争专利审查阶段的审查人员;且其中该参与过系争专利审查阶段的审查人员原则上不得为本异议程序之主席。如同审查程序一般,异议程序的审查可由三人之一的一位小组成员主要进行;惟一旦进入面询/听证程序,整个异议小组皆应参与该程序。

(三)书面异议

当异议提起,异议小组会先初步审查系争异议提起是否合法以及异议理由是否可能动摇系争专利;异议小组亦会将该异议通知专利权人限期答辩。专利权人可于答辩时同时提出修正,而异议小组亦会将其答辩通知异议人。

(四)答辩与修正

专利权人可基于排除该异议理由而对系争专利之说明书、请求项或图式提出修正但是该修正仍应受限于欧洲专利公约123条关于修正的规定。专利权人亦可于提出之答辩中提出先位请求(Main Request)与一个或数个备位请求(Auxiliary Request),并搭配不同的修正范围。审查顺序上则系自先位请求依序向各顺序之备位请求加以审查,若先位或其中一备位请求符合欧洲专利公约之规定(即异议无理由),则不再向下审查。

(五)参加异议

当异议期间还未终结,任何人均可提出异议。因此在专利核准后9个月内,可能产生数异议人的情况,此时亦不存在异议参加的问题。但是当异议期间终结,则任何人原则上不得再提出异议,则此时仅有该专利的被控侵权人,可以以其被控侵权人的身分,参加该异议。异议参加人亦相当取得异议程序当事人身分,故异议小组亦会将专利权人与异议人之间的书状交换通知该异议参加人,并使其得以加以回应。

(六)第三人观察

在异议程序中,欧洲专利公约并未禁止第三人观察(Third Party Observation)的提出,故任何第三人,在经过异议期间之后,仍可以以向异议小组提出证据与陈述。但是此时该第三人并非异议程序当事人,如同审查阶段,异议小组并无法律上义务对其所提出之陈述与证据加以回应。同时,异议理由声明系以异议人于期限内所提出者为限,故若异议期限已过,第三人以观察方式所提出之声明不得异议小组审酌。例如,异议人声明系争专利请求项1-3不具可专利性,则在异议期间经过之后,若第三人以观察方式主张系争专利请求项4-5因其所提出之理由亦不具可专利性的,异议小组即不得审查系争专利请求项4-5是否不具可专利性。

但是若第三人以观察的方式,提出在既存的异议声明下,提出新的异议理由,则异议小组可依职权使该理由进入异议程序并加以审酌。例如该异议人以系争专利请求项1违反新颖性、进步性为由,主张应予撤销。则此时第三人以观察方式,于异议期间经过之后,提出系争专利请求项1亦有揭露不充分之异议理由,应予撤销。则此时若异议审查小组认其主张似有理由,则可以职权加以纳入异议争点。

(七)听证程序

异议程序的面询/听证程序(Oral Proceeding)发动上与审查阶段相同,都是依据欧洲专利公约第116条,可由异议小组认为有需要,或是程序当事人任何一方提出招开请求时发动。

无论是在审查阶段或是异议阶段,面询/听证程序往往意味着本阶段程序即将终结。盖在审查阶段,审定或核驳决定往往在面询/听证程序后出炉;在异议程序中,异议决议也往往在面询/听证程序后出炉。

当面询/听证程序的招集通知(Summons to oral proceeding)发出时,该通知包含指定面询/听证程序的举办时间、地点,以及最后提出文书交换的时间。任何晚于该时间提出之文书或证据原则上不应被采纳。

应注意者,在欧洲专利公约的规范下,只要当事人一方要求要招集面询/听证程序,则欧洲专利局即有义务招集。故不同于多系由欧洲专利局发起的,于审查阶段的面询/听证程序,专利权人在举发程序中,基本上较无机会透过书面陈述与书面的先备位主张,即要求异议小组在其任一主张有理由的情况下,取消该面询/听证程序。

在该听证程序的过程中,主要是以在异议小组面前,讨论异议人与专利权人在此之前所交换的书面意见与证据进行讨论与攻防。案件先由异议人讲述异议声明与理由,在依序针对各异议理由,由程序争点(即欧洲专利公约100条(b)款与(c)款的不充分或是超范围)至实体争点(即100条(a)款可专利性)加以讨论。

讨论每个争点在顺序上是由异议人针对该异议理由进行阐述,再由专利权人加以回应;对于专利权人的回应异议人亦可再次回应,专利权人亦同。若专利权人针对回应该争点提出数个备位请求,各备位请求也会在此依序进行讨论。异议小组在程序进行中主要系使双方充分表述,仅在有疑义时才会提问。当异议小组认为双方已充分表述之后,则会请双方当事人离席,使异议小组可以进行闭门讨论。

当异议小组完成闭门讨论之后,会再次请双方当事人回席,并由主席宣布异议小组对于该争点判断的结论。一旦异议小组宣布结论之后,双方即不得再针对该争点进行讨论。

由于通常异议人多系提出大量不同的异议理由,则除非系争专利在争执某一异议理由时,即由异议小组判定该异议理由成立,系专利整个撤销(Revoke)。否则当主席宣布异议小组对于某一争点判断的结论之后,则会接着开始讨论下一个争点,直到某一异议理由成立造成专利撤销或是全部的异议理由都已充分讨论,而异议小组亦针对全部争点别宣布结论为不成立,该面询/听证程序方为结束。

值得注意的是,当专利权人仅对部分异议理由提出备位请求,或没有提出任何备位请求;惟当系争专利可能即将面临撤销结果,专利权人亦可请求一短暂休息,并当场拟定一备位请求加以提出。故该面询/听证程序之长短往往视系争案件复杂程度、异议理由数量与备位请求之数量而定,而使得其可能短则数小时或长达数日。

(八)异议决定

异议小组必须对异议做出终局决定,若专利权人先位主张系争专利应维持其核准范围,且异议小组亦认为所有异议理由皆无可采,则其决定可能为维持系争专利之核准范围;惟若异议小组认为异议人所提之任一项理由有理,则可能作出撤销整个专利的决定;更常见者,则系因专利权人于异议过程中提出的修正,而决定系争专利应以该修正范围维持;此时欧洲专利局会以最后维持的专利范围,重新公告该专利。

若该异议程序经历面询/听证程序,异议小组的终局决定通常于该面询/听证程序终结后数月内发出,其结论亦会与于面询/听证程序中所宣布的结论相同;惟做成该结论之理由,则不一定完全来自双方于面询/听证程序中之讨论。

当事人皆可对该异议小组的终局决定于其通知后两个月内提起上诉并缴费。